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Todo sobre el petróleo: Origen e importancia

El petróleo es uno de los recursos naturales no renovables más importantes de los últimos 100 años. A continuación podrás conocer su definición, origen y la importancia que supone actualmente para nuestra sociedad.

Petróleo: Definición

El petróleo es un líquido normalmente de color oscuro y consistencia aceitosa, formado principalmente por hidrógeno y carbono. La etimología de la palabra petróleo es petro=roca y oleum=aceite.

Este compuesto también es conocido desde la antigüedad, debido a su aparición sobre la superficie de forma natural, en algunas regiones del planeta. Sin embargo, desde la masificación de su uso en el siglo XIX y el inicio de su comercialización a escala mundial; el hombre se ha visto en la necesidad de explorar el subsuelo, con la finalidad de extraer grandes volúmenes que puedan cubrir la creciente demanda.

El petróleo y su origen

Existe una gran variedad de teorías relacionadas al origen del petróleo; entre ellas se encuentran:

Teorías inorgánicas

Según las teorías inorgánicas, el petróleo se formó mediante diferentes reacciones químicas. Es decir, sin la intervención de componentes vegetales ni animales, entre estas teorías se encuentran:

Teoría del carbonato de calcio, sulfato de calcio y agua caliente

Algunos investigadores propusieron que la asociación en la naturaleza entre el carbonato de calcio y el sulfato de calcio en presencia de agua caliente podía producir petróleo. Sin embargo esta teoría no pudo explicar en su totalidad la formación del hidrocarburo.

Teoría del carburo

Esta teoría fue basada en experimentos de laboratorio. En donde los carburos de hierro y calcio al entrar en contacto con agua caliente, producían hidrocarburos. Sin embargo, muchos geólogos no apoyan esta tesis.

Teoría orgánica

Las teorías orgánicas están basadas en la descomposición de residuos de animales y plantas que han pasado por un proceso bacteriano hasta formar los hidrocarburos. Entre las principales teorías están:

La teoría vegetal

La gran cantidad de algas y otras especias vegetales presentes en el ambiente marino, representa suficiente material para la formación de petróleo. Además las plantas terrestres ubicadas en los lagos, pantanos y lagunas, con los debidos procesos de presión y temperatura, también pudieron haberse transformado en petróleo.

La teoría del carbón

Algunos experimentos de laboratorio han determinado que por destilación de carbón lignítico, se obtienen hidrocarburos. Siempre y cuando sean sometidos a presiones y temperaturas adecuadas.

Otras teorías del origen del petróleo

Se ha determinado que la cantidad de kerosene presente en algunas lutitas alrededor del mundo puede ser fuente principal del origen del petróleo. Generalmente todas las rocas en donde se ha descubierto hidrocarburo contienen fósiles; los estudios microscópicos revelan la presencia de plancton, es decir, la presencia de animales y plantas que vivían en el mar.

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Derivados del petróleo

Una vez que el petróleo es extraído de los reservorios, es conducido hacia  una refinería en donde es sometido a diferentes procesos. Entre estos encontramos: polimerización, hidroformación, fraccionamiento, alquilación, neutralización, tratamiento ácido, entre otros.

Todos estos procesos tienen la finalidad de producir diferentes derivados del petróleo; entre los que se encuentran: Gas licuado, gasolina de motor, gasolina de aviación, querosén, diesel, gasoil, aceite lubricantes, asfalto entre otros.

Usos del petróleo

El petróleo posee amplios usos en nuestra vida cotidiana, gracias a la refinación obtenemos los diferentes tipos de combustible y el asfalto. La industria petroquímica también genera un gran número de productos  como: Solventes, sabores artificiales, Neumáticos, Mangueras,  Zapatos, Pintura, Resinas, barnices, plástico, insecticidas, catalizadores, textiles, perfumes, detergentes, polímeros, anestésicos, adhesivos, acabado de muebles, fertilizantes, entre otros.

El crudo, también es usado en el mercado mundial como producto a la venta. Principalmente por países cuya producción es ampliamente superior a la de su consumo interno.

El petróleo y su importancia

Desde el inicio de la industria petrolera, que se remonta a mediados del siglo XIX; el petróleo ha ido cobrando aún más importancia a nivel mundial. Dados sus múltiples usos en la industria petroquímica, además del valor que representa para la economía de una gran cantidad de países.

El petróleo ha jugado un papel importante en el desarrollo económico de países del Medio Oriente tales como: Irak, Irán, Arabia Saudita, Kuwait, Qatar, Siria, etc.

Igualmente en América, algunos  países han participado activamente en la producción y comercio del petróleo, entre los cuales se encuentran: México, USA, Venezuela, Argentina, Ecuador, Colombia, Perú entre otros.

Europa, Asia y África también han tenido una gran participación en los procesos industriales que involucran el petróleo. Hasta el punto de alcanzar niveles de producción de más de 100 millones de barriles diarios en el año 2019, de acuerdo a datos ofrecidos por las principales agencias de energía.

El petróleo por ser un recurso no renovable, ha desarrollado entre los países productores un especial cuidado en su uso y comercialización, hasta el punto de programar reuniones periódicas con la finalidad de estabilizar su precio en el mercado mundial.

Organizaciones como la OPEP y la recientemente formada OPEP+, han discutido insistentemente mecanismos de cooperación para controlar los niveles de producción y fijar cuotas a cada uno de sus países. De esta forma, evitan la sobre oferta de crudo, que decantaría en bajos precios, afectando negativamente la industria petrolera.

En definitiva la gran cantidad de derivados del petróleo, su amplio uso en la industria petroquímica y el gran impacto económico a escala mundial le dan una especial importancia a la industria petrolera, desde mediados del XIX hasta la actualidad.

Hidrocarburos en el petróleo

A modo general en la industria petrolera, se utiliza la palabra petróleo para referirse a los compuestos líquidos de los hidrocarburos, resultantes de la combinación del hidrogeno (H) y el carbono (C).

El elevado poder calorífico de los carburantes se debe a que el hidrógeno posee (52.000 BTU/libra) y el carbono posee (14.000 BTU/libra). Estos compuestos unidos presentan múltiples ventajas, por ejemplo, si se utiliza el hidrogeno individualmente para tomar ventaja de su alto poder calórico, necesitaríamos un tanque de dimensiones tan elevadas que no sería práctico instalarlo en ningún vehículo auto motor, igualmente si la decisión  sería utilizar el carbono únicamente, se presentaría inconvenientes dado que es sólido y para ser vaporizado se necesitaría elevar la temperatura a 3482°c. (6300°F).

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